天皇は「象徴」とされているけれど、具体的には何をしているの?

天皇は日本国憲法第一条で「日本国の象徴であり日本国民統合の象徴」と記されています。では「象徴」とはなになのでしょう? 「象徴」とはなにをするのでしょうか?

「天皇」ってなに?

「日本」という国を象徴する存在です

もし、子供に「天皇ってなに?」と聞かれたら、なんと答えればいいでしょう。

憲法第一条には、「天皇は、日本国の象徴であり日本国民統合の象徴であって、この地位は、主権の在する日本国民の総意に基く」とあります。つまり、天皇とは日本という国と日本国民統合の象徴たる地位、またはその個人のことを指します。しかし、子供に「天皇は日本という国の象徴なんだよ」と答えたところで、きっと理解できないでしょう。

では、「象徴」とはどういうことでしょう。

「象徴」を辞書的に説明するなら、鳩が平和を象徴し、ハートマークが愛情を、王冠が王様を表すように、「抽象的な概念などを具体的なものによって間接的に表現すること」をいいます。つまり、桜や日の丸がそうであるように、天皇は日本という国を連想させるシンボルなのです。

もともと「天皇」という称号の起源は、道教の「天皇大帝」にありました。古代中国では天空のある一点を中心として星々が巡っていることを知り、その中心を北辰と呼び、宇宙の中心として神格化していました。それが宇宙の最高神、「天皇大帝」だったのです。その概念が日本に渡り、「天皇」という称号が生まれたとされています。

この逸話が示す通り、日本の皇室は神話の世界につながり、さかのぼっていけば天照大御神にたどり着きます。明治時代に制定された大日本帝國憲法では、天皇は国家元首であり、神聖不可侵であり、かつ統治権を総攬(統合して一手に掌握すること)するものと規定されていました。つまり、平易な言葉でいえば、「神格を備えた日本で一番偉い絶対的な権力者」とされたのです。

天皇が崩御あるいは退位すると「皇統(天皇の血統)は男系で継承する」という原則に基づき、男系の新天皇が即位します。天皇に即位するために必要なのが「大嘗祭」という神事です(大嘗祭については後ほど詳しく説明します)。この儀式により新天皇は神格を備えることができるともいわれており、これが、天皇という称号を最高度に権威づけるといえます。

しかし、第二次世界大戦後の日本国憲法においては、天皇の立場が変わりました。天皇はそれまでの国の元首から象徴となりました。そして、国政に関する権能をもたないことになったのです。

こうした制度を、象徴天皇制といいます。

天皇が日本という国の象徴であるなら、天皇陛下がされること、そのふるまいのすべてが「日本」を表現することとなります。

では、天皇はどのような存在なのでしょう。

まず挙げられるのが、宗教的な役割を担う存在です。いまの憲法では政教分離の原則から、天皇が神事を行うことは私的な行為とされています。しかし、それでもなお、天皇は国民・国家のために祈っています。

続いて学問や教養を深めること。天皇のみならず、皇室は日本古来の伝統文化を守り、継承していくという役割を担っています。

そして、社会的な役割。国民に対し、そして世界の人々に対して公平で慈しみの心をもち、私より公を優先させる心でさまざまな社会活動や慰問に取り組んでいます。

今上陛下は、二六〇〇年以上続く天皇制の歴史の中で、初めてその地位が憲法の規定に基づき、初めから象徴天皇となられた方です。折に触れたメッセージでは「象徴たる務め」という表現をされる今上陛下にとって、大切にされている責務が、追悼と慰霊です。先の戦争の激戦地を訪れ、戦没者を慰霊するだけでなく、沖縄では米軍の攻撃により沈没した学童疎開船、対馬丸の犠牲者を追悼されました。今上陛下と皇后陛下が海外にある戦没者慰霊碑に黙祷を捧げられる姿を、私たち国民は幾度となく目にしました。

その姿から、私たち国民は戦没者に思いを馳せ、二度と戦争をしてはいけないという思いを強くすること、それが象徴としての天皇と国民のつながりといえるでしょう。


これ一冊で皇室のあらましが理解できる!

皇室ってなんだ! ?

竹元 正美
扶桑社
2017-09-22

この連載について

初回を読む
皇室ってなんだ!?

竹元正美

今上陛下の退位、眞子様のご婚約と話題に欠かない皇室。いま国民の関心は高まっています。しかしながら、わたしたちは皇室のことをどれだけ知っているのでしょうか? 外国人に皇室のことをきちんと説明できるのでしょうか? 本書は東宮侍従として皇室...もっと読む

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